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Casa de apostas Britânica aposta em grande em Desportos Americanos

A casa de apostas Britânica aposta em grande em Desportos Americanos

A aposta antecipada da William Hill pode render em breve.

Por Ira Boudway e Eben Novy-Williams

Quando os Vegas Golden Knights marcaram o seu segundo golo contra os Edmonton Oilers – um belo redireccionamento aéreo de um remate da linha azul – as cornetas e os cânticos de “Go Knights go!” demoram uns poucos de minutos para morrer.

É uma noite de quinta-feira em Fevereiro na nova T-Mobile Arena, com 20,000 lugares no extremo sul da Las Vegas Strip. “Eles custaram-nos muito dinheiro”, diz Joe Asher, que está a assistir num camarote acima do centro do gelo em calças de ganga e com um casaco de meio fecho.

Asher, o CEO da William Hill US, supervisiona a maior colecção de apostas desportivas no Nevada, e os Knights – uma equipa da NHL em expansão e na sua primeira época – têm estado a ganhar mais que o esperado. Cada vitória pode custar à William Hill tanto como $250,000, uma vez que os apostadores locais têm apoiado entusiasticamente a sua equipa.

Não é que o Asher se esteja a queixar. Cada aposta que a William Hill recebe nos Knights é um lembrete de como a companhia chegou longe, ganhando posição no Nevada.

A reconhecida casa de apostas Britânica possui mais de um quarto das lojas de apostas no Reino Unido, mas tão recente como em 2012, não tinha presença nos Estados Unidos da América. Agora gere 108 das 190 casas de apostas do Nevada e recebe cerca de 30 por cento da receita anual de apostas do estado, $250 milhões anuais.

O hóquei profissional em Las Vegas é um bom presságio para a William Hill.

O anúncio da NHL em 2016 de que se iria expandir para a cidade marcou a primeira vez que uma das quatro principais ligas Americanas de desportos tinha sido abençoada com uma franquia.

Até lá, Las Vegas tinha sido sempre vista como muito arriscada devido a sua indústria do Jogo e o potencial de os jogos serem combinados. O quebrar deste taboo é parte do motivo do Asher estar tão confiante de que as apostas desportivas em breve vão chegar para lá do Nevada e porquê a William Hill está a trabalhar para operar em outros estados.

Ao nível da nação, as atitudes estão a mudar. O apoio pela legalização de apostas desportivas atingiu 55 por cento numa votação do Washington Post em 2017, a primeira vez que uma maioria apoiou a ideia. “O mercado Americano vai abrir”, diz o Asher. E pode acontecer brevemente.

Em Dezembro o Supremo Tribunal Americano ouviu um apelo de New Jersey pedindo ao tribunal para derrubar a lei federal que estava no caminho. O Garden State queria adicionar apostas desportivas em casinos e pistas de corridas desde 2011.

Mas tem sido bloqueada por acções conjuntas da National Collegiate Athletic Association e as quatro principais ligas, que argumentam que os planos violam a Professional and Amateur Sports Protection Act (PASPA), a proibição de 1992 que parou a propagação de apostas para lá dos estados que já as tinham; apenas o Nevada, onde as casas de apostas têm sido parte dos casinos desde 1975, como casas de apostas licenciadas.

New Jersey argumenta que a PASPA é inconstitucional. O estado diz que o governo federal pode directamente estabelecer regras para apostas desportivas ou permitir aos estados liberdade, mas, sobre a 10ª Emenda, não pode “comandar” os estados que cumpram as suas ordens.

Os tribunais mais pequenos repetidamente ficaram do lado das ligas. Mas o Supremo Tribunal, apenas aceitando o caso, parece encontrar algo em falta. O candidato do Presidente Trump, Neil Gorsuch, um defensor dos direitos do estado, pode tombar a balança a favor de New Jersey. Uma decisão vai ser tomada antes do final do prazo actual em Junho.

“Todos os sinais indicam que New Jersey prevalecerá”,

diz Daniel Wallach, um advogado de jogo da Becker & Poliakoff, que prevê que os casinos de Atlantic City irão aceitar apostas pela altura de início da temporada da NFL em Setembro.

William Hill

\Traders no mercado de odds políticas PredictIt dão a PASPA 27 por cento de chances de sobreviver. Se ela morrer, outros estados irão seguir a liderança de New Jersey: dezanove introduziram ou aprovaram leis que permitem apostar se a lei for anulada.

A empresa de pesquisa Eilers & Krejcik Gaming LLC estima que os 32 estados com uma população combinada de mais de 215 milhões estariam a bordo em 2023, criando uma indústria de $6 Biliões.

Asher diz que a William Hill tenciona estar em cada estado que abrir assim que a lei permitir. O objectivo é a marca ser tão reconhecida na América assim como é no Reino Unido, onde tem recebido apostas por mais de 80 anos e agora gere 2,342 lojas de apostas.

A William Hill começou a procurar um caminho para entrar na América assim que New Jersey começasse a questionar a PASPA.

De acordo com a gerência da companhia no Reino Unido, era um risco falhar a corrida por terreno – ligas, casinos, outras casas de apostas do outro lado do mar, e companhias de fantasias diárias estão agora todas a lutar por um pedaço do potencial do mercado Americano – mas também cautelosos para não gastar demasiado a prepararem-se para um dia que poderá nunca chegar.

Foi aqui que o Asher entrou.

Asher, 50 anos, cresceu em Wilmington, Delaware, onde o seu pai possuía uma banca de jornais. Ele costumava ajudar o seu pai a fazer apostas nas pistas locais. Quando o seu pai (agora falecido) não estava a apostar em cavalos, ele jogava cartas, dados ou apostava na NFL com uma casa de apostas.

“Ele não se conseguia controlar”, diz o Asher. “Por um segmento muito pequeno da população, é como alcoolismo ou abuso de drogas”.

Aos 16 anos, o Asher conseguiu um emprego na pista de corridas de Brandwine, uma pista fechada fora de Wilmington, e aos 18 anos ele estava a convocar corridas na pista de corridas de Harrington – ele tinha-se apaixonado pelas corridas de cavalos apesar do papel que elas tiveram na ruína do seu pai. Ele trabalhou em pistas enquanto estava na Universidade de Delaware, depois foi para a faculdade de direito e conseguiu um emprego na empresa Skadden Arps, Slate, Meagher & Flom.

Em 2003 ele deixou a Skadden por um emprego em serviços financeiros na firma Cantor Fitzgerald, que tinha planos para revolucionar o jogo com a sua tecnologia de negociação de títulos.

A empresa queria que Asher, que anteriormente tinha representado a companhia num caso legal, que lidera-se os seus esforços no Nevada. O Asher deixou a Cantor abruptamente em 2007 e começou a sua própria companhia para operar casas de jogo para os casinos do Nevada.

(Cantor processou-o por violar as suas obrigações não concorrentes; o caso foi para tribunal e o Asher venceu no ano passado). Ele ligou ao seu iniciante Brandywine Bookmaking LLC, depois da passada pista de Delaware, e juntou cerca de $7 milhões.

Em 2011, a Brandywine estava a gerir 17 casas de apostas, a maioria em pequenos casinos fora das avenidas principais – e a perder dinheiro. Aos domingos, durante a temporada de NFL, Asher olhou para os resultados, sem saber se conseguiria pagar aos apostadores e gerar dinheiro.

Apesar de se dizer que a casa ganha sempre, não é bem assim, é um negócio volátil. Se jogos suficientes forem em caminhos inesperados, uma empresa apostas com uma banca pequena pode ser destruída. Como se não bastasse, o colapso imobiliário tinha drenado os orçamentos das pessoas locais para jogar. “Escolhi uma época terrível para começar um negócio”, disse Asher.

Uma empresa de apostas local com a sua sorte em baixo era a oportunidade perfeita para a William Hill. Em 2011 concordou comprar a Brandywine por $15.7 milhões, e, mais ao menos ao mesmo topo, fez negócios para comprar dois dos maiores rivais do Asher.

Todas as três compras dependiam da Nevada Gaming Commission para conceder uma licença à William Hill, o que fez depois de um ano – o primeiro para a empresa de apostas Inglesa. Asher foi nomeado CEO do negócio combinado.

A William Hill forneceu dinheiro e tecnologia, Asher forneceu as boas relações locais, e a combinação das três operadoras deu resultado. No último ano, mais de $1 bilião em apostas entraram através dos 108 locais da William Hill no Nevada e a sua app móvel (que só funciona no estado do Nevada). A empresa de apostas manteve $73 milhões.

Depois de se tornar CEO da William Hill, Asher chegou até um homem chamado Dennis Drazin com uma proposta. Drazin – mais conhecido em New Jersey por publicidades na TV do seu escritório de advocacia de lesões corporais – tinha recentemente começado a gerir o Monmouth Park, uma pista de corrida com quase 150 anos na costa de Jersey.

Monmouth, que era gerida pelo estado até 2011, estava a sangrar milhões de dólares por ano. Para evitar que a pista fechasse, Drazin queria introduzir as apostas desportivas.

No início de 2012, com os pedidos de Drazin e dos casinos de Atlantic City, New Jersey aprovou uma lei para tornar as apostas desportivas legais. Nesse verão, há medida que o estado avançava com o seu plano, Drazin disse há imprensa local que ele estava pronto para começar a fazer apostas. Antes que ele pudesse, as ligas processaram-no para o parar e ganharam o caso no Tribunal Federal.

Asher, que tinha visto a história de Monmouth na imprensa, disse ao Drazin que queria que a William Hill gerisse a casa de apostas da pista – caso alguma vez abrisse.

Em 2013, Monmouth assinou um contracto dando a companhia direitos para as apostas desportivas na pista; a William Hill pagou $1 milhão e concordou em dividir a receita igualmente. Monmouth usou o dinheiro para renovar um refeitório atrás da bancada principal, tornando-o num bar de 100 lugares sentados da marca William Hill, que, se tudo correr como planeado, algum dia será uma casa de apostas.

Há uma barra semicircular reluzente com contadores de ambos os lados, onde as janelas de apostas estariam e filas de mesas ao longo das janelas com vista para o estacionamento da pista. Numa tarde em Março, os trabalhadores estão a pendurar suportes para as TVs e a pintar as paredes de azul no corredor sob a bancada, onde umas adicionais 30 janelas de apostas irão estar.

Há um café ao junto as cercas onde, se as apostas se tornarem legais, a William Hill prometeu construir outra casa de apostas a um custo de $5 milhões.

“Se eu realmente quisesse, poderia aceitar apostas no dia seguinte”,

diz Drazin sobre uma vitória na Suprema Corte. Mais provavelmente, diz ele, levará algumas semanas.

Depois de a corte ter rejeitado a tentativa de New Jersey em 2012 de tornar as apostar desportivas legais, o estado tentou uma segunda estratégia. PASPA diz que os estados não podem “patrocinar, operar, publicitar, promover, licenciar, ou autorizar” a prática.

Não diz que os estados a devem banir. Durante os debates antes do Tribunal de Apelos na Filadélfia em 2013, advogados a favor das ligas, falando hipoteticamente, disseram que New Jersey podia descriminalizar as apostas e criar jogo livre para as casas de apostas desde que não o licencie.

Em 2014, o estado decidiu verificar se os advogados estavam certos e aprovou a legislação que legalizava apostas em casinos e em pistas de corridas. Não incluía planos para emitir licenças, cobrar impostos, ou regular a actividade – os operadores governar-se-iam a si próprios.

As ligas processaram novamente o estado para bloquear as leis, e os tribunais mais pequenos novamente pararam o seu procedimento. O Supremo Tribunal está a pensar esta segunda tentativa.

New Jersey tem dois caminhos abertos para a vitória: o alto tribunal poderia derrubar a PASPA ou deixar New Jersey prosseguir enquanto deixava a PASPA intacta.

O segundo cenário iria temporariamente afundar planos em outros estados que tivessem escrito leis para a eventualidade da PASPA cair – enquanto as pistas de corridas de New Jersey e casinos poderiam aceitar apostas com supervisão mínima. Se isto acontecer, a William Hill diz que vai aceitar apostas – e as ligas vão pressionar furiosamente por uma lei federal para estabelecer novas regras.

Neste momento as ligas pararam de resistir as apostas desportivas e começaram a descobrir em como retirar lucro disso. Nas últimas semanas, o assistente do conselho geral da NBA, Dan Spillane, com apoio da Major League Baseball (MLB), tem tentado convencer os legisladores do estado para fazer com que todas as ligas recebam 1 por cento de todas as apostas colocadas nos seus desportos.

“As apostas são construídas nos nossos jogos”, disse Spillane numa audiência em Connecticut em Março. “Se houver um escândalo, algo que manche a imagem do jogo, isso será um custo suportado pelas ligas de desporto”.

A American Gaming Association, um grupo da indústria, diz que uma taxa de 1 por cento é um imposto de 20 por cento sobre a receita.

No Nevada no último ano as casas de apostas do estado mantiveram $249 milhões em mais de $4.8 biliões apostados, um pouco mais de 5 por cento; se as ligas mantivessem 1 por cento da aposta total, tirariam $48 milhões dessa receita.

A NBA diz que utilizar o Nevada como uma base é uma falha porque um mercado multiestado estimularia investimento e inovação e tornaria os lucros maiores.

As casas de apostas dizem que as margens em todos os estados vão ser mais ou menos as mesmas como as do Nevada, e se as taxas das ligas forçarem a William Hill e outras casas de apostas a oferecerem probabilidades pobres, os apostadores continuarão no mercado negro. Por agora, Connecticut, Kansas e Nova Iorque estabeleceram uma taxa de compromisso de 0.25 por cento.

No domingo de Super Bowl em Fevereiro, cerca de 200 pessoas apareceram no bar da William Hill em Monmouth para ver o jogo. A multidão era uma mistura de miúdos da faculdade, casais de meia-idade e homens mais velhos que foram até a pista para apostar em cavalos e ficaram por lá.

Muitos não estavam a espera da aprovação da Suprema Corte para apostar em desportos. Um homem com um equipamento dos New York Giants disse que aposta algumas centenas de dólares por semana através de um amigo da faculdade.

Numa mesa próxima, um homem com vinte e poucos anos de calças de ganga reviu uma aposta combinada que ele fez num site fornecido pela sua empresa de apostas: $50 que o quarterback dos Eagles, Nick Foles, marcaria um touchdown e que os Eagles venceriam. Perto do final do primeiro tempo, Foles conseguiu um touchdown numa jogada ensaiada e os Eagles venceram por 41 a 33. O seu pagamento de $1.100 foi entregue pela Venmo.

Ninguém sabe quantos apostadores há como este e quanto é que eles gastam. Em 1999, uma comissão do Congresso estimou que os Americanos apostavam ilegalmente de $80 biliões até $380 biliões anualmente.

Eilers coloca isso em $50 biliões até $60 biliões, não contando com apostas entre amigos.

Para a William Hill conquistar a América, deve persuadir alguns destes jogadores a abandonar o mercado negro. Não será fácil. Agentes de apostas de rua não pedem Identificação, contribuem para o IRS, ou pedem dinheiro adiantado. Normalmente oferecem boas probabilidades e às vezes dão um desconto a clientes leais.

Durante a última década, uma indústria caseira conhecida como “pay-per-head” surgiu na internet, tornando fácil para pequenas casas de apostas oferecerem apostas online de última geração.

Lojas de pay-per-head vendem software para casas de apostas para que os clientes possam apostar via app móvel. As companhias cobram às casas de apostas cerca de $10 por semana por cada apostador activo – daí o nome.

Eilers estima que 35 por cento das apostas ilegais na América são feitas com estes serviços. (Outros utilizam casas de apostas mais tradicionais ou apostam em sites offshore como a Bet Online ou Bocada). O software pay-per-head permite que as casas de apostas ofereçam vantagens imediatas, uma central de atendimento ao cliente, contabilidade instantânea, e, mais importante, apostas “em jogo”.

Durante jogos da NFL, os apostadores podem apostar se uma unidade acabará num touchdown. As companhias de pay-per-head, entretanto, têm pelo menos uma folha de cobertura legal: Eles não aceitam as apostas por eles mesmos.

“Mudou completamente o negócio”, diz A., gerente de uma empresa chamada Premier Per Head, que pediu para colocar a sua primeira letra inicial. “Não acordar a meio da noite para atender chamadas”.

Tudo o que as casas de apostas têm que fazer é encontrar clientes e receber e pagar as nossas apostas.  Noutro mundo, A. poderia estar a lançar o seu negócio para os capitalistas de risco de Silicon Valley. Em vez disso, ele está numa Dunkin’ Donuts em Manhattan numa manhã fria de Março.

Nativo de Nova Iorque, A. passa a maior parte do ano na Costa Rica, onde ele e uma mão cheia de outros supervisionam um centro de atendimento de chamadas e outro pessoal. Ele usa um chapéu de basebol e um cinzenta, camisola de carapuço da marca Jordan e parece nervoso, a verificar repetidamente dois telemóveis.

Mostra a aplicação Premier Per Head. Parece-se com a William Hill, com um menu de scroll com dezenas de desportos e milhares de apostas. Ele diz que tem mais de 100 casas de apostas no serviço, muitas de quais têm pelo menos uma dúzia de clientes.

A. não quer que New Jersey ganhe o seu caso, mas não está preocupado em perder o seu negócio se tal acontecer. Ele estima que, dada a opção, cerca de 10 por cento de apostadores que utilizam casas de apostas locais trocariam para provedores legais.

“Se tens um tipo sólido”, diz ele, “confias nele, e nunca tiveste um problema, porquê trocar?” Na Monmouth, o homem com o equipamento dos Giants diz que não tenciona abandonar o seu tipo se a lei mudar: “Não sou um degenerado. Ele não virá atrás da minha família.”

A maior oportunidade para a William Hill é trazer novos apostadores. “O mercado negro é cerca de 20 por cento do tamanho que um mercado devidamente regulado teria”, diz Chris Grove, director na Eilers. “Há muito dinheiro há margem neste momento”.

Para o colocar em jogo, a William Hill tem que encontrar novas maneiras de atrair clientes. O sonho é assim: uma fã está a ver um jogo dos Golden State Warriors no seu telemóvel. Uma janela aparece com uma pergunta de sim ou não: Irá Stephen Curry marcar pelo menos 40 pontos?

A fã não é uma apostadora, mas ela gosta do Curry e quer adicionar alguma excitação ao jogo, então ela pressiona o SIM. Uma casa de apostas oferece uma pequena aposta com as probabilidades tombadas a seu favor.

A casa de apostas Britânica aposta em grande em Desportos Americanos

A William Hill precisas de apostas casuais como estas para tornar o mercado Americano lucrativo. Na Europa, a internet baixou as margens para as casas de apostas, já que os apostadores online tendem a ser mais sofisticados do que aqueles que apostam em pessoa.

Eles apostam quantias maiores, ganham mais vezes, e pesquisam pelas melhores odds. No Reino Unido, a William Hill vê margens de 18 por cento nas suas lojas e menos de 8 por cento online.

Lojas de apostas no Reino Unido são espaços utilitários, normalmente uma única sala com um único recebedor de apostas sentando atrás de Plexiglas. Para os Britânicos que viram o jogo como um vício, os legisladores do Reino Unido forçaram os locais a serem pouco convidativos quando foram legalizados em 1961.

As janelas estavam cobertas, não haviam assentos, bebidas ou televisão. As leis desde então estão mais brandas – há televisões e os apostadores podem sentar-se – mas as lojas de apostas ainda não são um sítio para se ficar muito tempo.

Em Las Vegas, as apostas desportivas estão designadas para impulsionar o trânsito de pessoas no casino. Os apostadores analisam grandes quadros com as odds do dia, preenchem os papéis e dão-nos a quem está na caixa.

A William Hill está a melhorar este modelo ultrapassado no Nevada. Apostadores móveis ainda têm que ir até uma casa de apostas para abrir uma conta e levantar dinheiro, mas depois disso, eles podem apostar em qualquer lugar no estado com poucos cliques.

Na loja da empresa, que funciona também como um bar de hambúrgueres, na SLS Las Vegas Hotel & Casino na parte mais a norte da Strip, novos utilizadores podem provar a sua identidade digitalizando um documento com foto e tirar uma selfie para provar que estão realmente lá.

Em Janeiro, 60 por cento do dinheiro apostado com a William Hill no Nevada foi pela via móvel, e cerca de 30 por cento disso foi com apostas ao vivo/em jogo. Em todos os innings de todos os jogos de basebol, apostadores podem apostar se uma corrida será pontuada.

“Temos pessoas que irão apostar $1,000 por inning”, diz Asher. A empresa começou a oferecer apostas personalizadas no Twitter. As pessoas podem enviar apostas “prop” – proposições de sim ou não sobre, por exemplo, vejamos, se uma equipa da NBA marcará mais de 100 pontos – usando a hashtag #myodds. Os oddsmakers criarão uma linha.

Durante o jogo de hóquei dos Knights em Fevereiro, o director de operações da William Hill, Nick Bogdanovich, tem uma proposta sua. Dois fãs vão-se casar no intervalo depois do noivo propor a noiva no primeiro período. A equipa forneceu um imitador do Elvis para oficializar.

“Esta é uma má decisão para fazer aqui mesmo”, diz Bogdanovich, que está a ver com Asher de um camarote e decide colocar o “over-under/acima abaixo” em que os anos de casamento vão durar 1.5. “Vou apostar em under”, diz ele.

“Vá lá, sê romântico”, diz Asher. “Vou apostar no over”. – Com Greg Stohr

 

Fonte: bloomberg

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